Mikaila
Люди приходят и уходят. А книги - здесь: они остаются, стоят на полке и приветливо шелестят страницами...(с).
P.S. Я вообще пока как-то без беты... Так что если кто найдет какие-либо ошибки - просьба сообщать мне!
P.P.S. И не таскайте текст без моего разрешения... Не то чтобы я думаю, что его кто-то захочет стащить. Это я просто так - для общего развития. Интернет все-таки.

Часть I
Смерть Императора

Он стоял на берегу и смотрел на бушующее море. Ветер срывал клочья пены с гребней волн и бросал к его ногам. Морские птицы носились над водой, но крики их заглушал вой ветра и грохот волн. Любой человек, дорожащий своей жизнью, давно уже поспешил бы уйти как можно дальше от берега, вот только Аквамарин не был человеком. Для морского дракона не было ничего прекраснее, чем созерцание своей родной стихии. Это успокаивало. А именно спокойствие Аквамарину сейчас было нужнее всего.
Два часа назад, измотанный тяжелой болезнью, сведшей его в постель еще полгода назад, скончался Император Данáрии, драконьей страны.
Скончался, не оставив наследника.

Разумеется, первую пару недель, занятых торжественной похоронной церемонией и трауром, никто не станет поднимать вопрос о правлении. Но Аквамарину, как Первому Генерал-дракону, приходилось задумываться об этом уже сейчас.
Мужчина сделал глубокий вдох, отвел от лица прядь длинных иссиня-черных волос и с тоской посмотрел на темное небо. Сегодня по случаю траура все драконы Данарии – все, кто только мог – приняли человеческий облик, чтобы почтить усопшего правителя. Человеческий вид не вызывал неудобств у старого дракона: за столько лет жизни во дворце, служа столь быстро сменяющимся Императорам, Аквамарин привык к этому облику. Он слегка улыбнулся, вспоминая, как впервые притворился человеком, чтобы привести в чувство смертного, которому суждено было стать первым Императором.
Аквамарин вновь тяжело вздохнул. Он был уже стар, хотя в нынешнем своем обличье не выглядел старше, чем на сорок лет по человеческим меркам. Первому Генерал-дракону было уже больше трех тысяч лет, даже среди своих сородичей он считался едва ли не дряхлым старцем. Возраст начинал тяготить его. Он давно уже подумывал о передаче своего поста кому-нибудь из молодых драконов, но кончина Императора смешала его планы. Аквамарин покачал головой: порой он сожалел, что на собрании, состоявшемся более двух тысячелетий назад, он настоял на передаче власти над тогда еще не получившей своего названия страной человеку.

Вот только тогда это было единственным способом сохранить целостность драконьей страны.
Данария лежала в центре континента Аль, и с двух сторон была ограничена горами, а еще с двух – океаном. Западными соседями Империи были земли, носящие название Золотые Долы, и правили там люди. На севере Данария граничила с мрачной Долиной Мертвых Деревьев, прóклятой землей, куда ссылались драконы-отступники и уходили человеческие разбойники, темные маги и некроманты.
Большую часть времени Данарийская Империя и Золотые Долы жили в мире. Людей не очень интересовала жизнь драконов, а драконам не было особого дела до людей. Единственный большой конфликт возник больше двух тысяч лет назад, когда будущий первый данарийский король был изгнан своими соплеменниками за убийство, которого не совершал. Тогда драконы заступились за беглого человека, и люди, ведомые истинным убийцей, развязали войну. Впрочем, та война была остановлена, едва начавшись, а молодой беглец Освальд был признан драконами своим королем.
Аквамарин печально улыбнулся, глядя в морскую даль. А ведь именно он тогда, будучи еще довольно молодым драконом, впервые нашел Освальда, и именно ему принадлежала идея сделать человека правителем драконов.

Данария тогда переживала такие же тяжелые времена, как сейчас. Правящий в то время дракон погиб в одной из стычек на границе с Долиной Мертвых Деревьев, и занять его место было некому. Драконы-отступники решили воспользоваться политической нестабильностью страны и стали нападать все чаще. А обитатели безымянных в то время земель все никак не могли прийти к единому мнению о том, кто же должен стать следующим правителем.
Аквамарин покачал головой, вспоминая эти дебаты. Его народ порой мог быть потрясающе упрямым и консервативным, что не очень положительно сказывалось на ситуации в стране во время критических ситуаций. Устав ждать, пока его сородичи решат, кому передать власть, молодой Аквамарин решил сам найти правителя, способного исправить ситуацию. Впоследствии ни он, ни кто-либо еще не ни разу не пожалел о том, что королем стал человек, а потом его сын, и сын его сына, и так вплоть до основания Империи – и кончины ныне правящего Императора.
И он вновь вернулся к тревожащим его размышлениям. Император Кóран III, к великому горю всей страны, оказался неспособен подарить своей Империи наследника, но правил он справедливо, и вскоре драконы позабыли об этом недостатке своего правителя. Им, долгожителям, даже за все тысячелетия совместного существования так и не удалось привыкнуть к скоротечности жизни смертных. А теперь проблема передачи власти вновь встала перед четырьмя Генерал-драконами и ближайшими советниками почившего Императора.

От тяжких раздумий Аквамарина отвлек тихий шорох чьих-то шагов. Дракон повернул голову и слегка улыбнулся, узнав приближающегося к нему Второго Генерал-дракона Сойла, его старого друга.
Сойл приблизился к нему и молча встал рядом. Каменный дракон всегда был молчаливее других, а ситуация сейчас не располагала к светским беседам.
- Что происходит во дворце, друг мой? – негромко спросил Аквамарин, вновь устремляя свой взор на штормящее море.
Сойл лишь пожал плечами.
- То же, что бывает всегда в подобных ситуациях, - голос Второго Генерала звучал хрипло и гулко. – Все мечутся в панике, никто не знает, что ему делать, где встать и как говорить. – Он покачал головой. – Молодое поколение разочаровывает меня.
Морской дракон слегка усмехнулся.
- Так уж и все поколение? Мне казалось, твоя дочь отлично справляется.
Сойл усмехнулся в ответ, в его голосе прозвучали нежные нотки.
- Нужно что-то пострашнее смерти человека, пусть и правившего страной, чтобы вывести мою Гальд из равновесия.
Он помолчал.
- Сын Селены и Ларка тоже ведет себя достойно. Намного достойнее многих драконов, превосходящих его по возрасту.
- Чего и следовало ожидать от потенциального Генерал-дракона, - заметил Аквамарин. – Ты ведь знаешь, я считаю его одним из самых явных кандидатов на мое место, Сойл. Так же как ты готовишь свою дочь для поста Второго Генерала.
Сойл тихо рассмеялся.
- Признаться, я был удивлен, когда она заявила, что не хочет обзаводиться семьей – и мечтает о придворной карьере. – Он улыбнулся. – Да. Удивлен и горд.
Они немного помолчали, наблюдая за утихающими волнами, затем Аквамарин спросил:
- Что ты думаешь о сложившейся ситуации, друг мой?
Сойл помрачнел.
- Я боюсь повторения того, что случилось две тысячи лет назад, мой друг. Многие молодые драконы, которых и на свете не было, когда все случилось, могут решить, что бессилие и несвоевременная кончина последнего Императора является знаком того, что драконами вновь должен править дракон. А столь опасные мысли могут привести к волнениям, или даже восстанию.
Аквамарин кивнул.
- Более того, некоторые из тех, кто был тогда с нами, своими глазами видел те страшные события, но так и не смирился с тем, к чему они привели, могут поддержать эти мысли. И тогда, несомненно, вновь встанет вопрос о том, кто из драконов более достоин занять императорский трон.
Сойл горестно застонал.
- Дракон вновь пойдет против дракона, дабы решить, кто прав, а кто виноват…
- …вот только правых не будет, - закончил за него Аквамарин.
На берегу вновь воцарилось молчание.
- Я думаю, решение очевидно, друг мой.
Каменный дракон посмотрел на него, в его взгляде была та же обреченная решительность, что и во взгляде морского дракона.
- Мы вновь должны отправиться на поиски достойного человека, верно, мой друг?
Аквамарин тихо засмеялся.
- Боюсь, мы с тобой уже слишком стары для того, чтобы предпринимать подобное путешествие самостоятельно, - он покачал головой, затем мягко спросил: - Готов ли ты доверить столь важное дело своей дочери?
Глаза Второго Генерал-дракона на миг расширились от удивления, затем он кивнул.
- Она справится. Кого еще ты хочешь отправить, мой друг?
- Лáху, - Аквамарин поспешно поднял руку, прерывая готовящегося протестовать друга. – Я знаю о его увечье. Но разве он не доказал уже тысячу раз, что оно не мешает ему жить той же жизнью, что и все мы? Не думаю, что это будет помехой для него. А помощь в предстоящем деле он может оказать неоценимую.
Сойл неохотно кивнул.
- Ты прав. Но я думаю, двоих будет недостаточно. Золотые Долы – большая страна, почти в два раза больше нашей Данарии, - он поправился, - по крайней мере, той части, что расположена на материке. Нужно отправить еще кого-нибудь… Да. Думаю, Агат и Дитрих вполне подойдут.
Аквамарин кивнул, соглашаясь с ним.
- Мы известим их о нашем решении сразу после похорон. Будет лучше, если они отправятся на поиски еще до окончания официального траура.
Два старых дракона еще долго стояли на берегу, обсуждая грядущие планы. Море постепенно успокаивалось, сквозь темные тучи пробился тонкий лучик солнца…

Прячущийся за скалой молодой дракон внимательно прислушивался к разговору двух Генералов. Позднее ему предстояло отчитаться перед своим покровителем, а тот запросто мог испепелить его, если бы собранные сведения оказались недостаточно полны.

@музыка: Мельница - Королевская охота

@настроение: вдохновленное

@темы: книжка, творческое